天文学家首次在太阳系外岩体中找到水存在证据

天文学家分析150光年外一颗白矮星周围的岩石碎片发现,它们可能是含有大量水分的一颗行星留下的残骸。这是首次在太阳系外发现含水行星的残骸,表明很久以前那里可能有类似地球的宜居行星。

英国剑桥大学和沃里克大学等机构研究人员在11日出版的美国《科学》杂志上报告说,他们利用哈勃太空望远镜及设在夏威夷的凯克望远镜观测名为G D 61的白矮星,结果发现,G D 61曾经是一颗类似于太阳的恒星,但两亿年前走到生命尽头,演变成一颗低光度、高密度的白矮星,它在这一过程中发出超强引力,将其附近的行星“吞噬”,目前其周围的岩石碎片应该是它当时“进食”留下的“残渣”。

研究人员在这些岩石碎片中发现了氧、镁、硅、铁等元素,其中氧的比例之高令人惊讶。这可以有两种解释,一是曾绕G D 61运转的行星中可能有大量的水分,二是其中可能有以固态形式存在的二氧化碳。但由于没有在G D 61附近找到相应的碳元素,研究人员认为,这颗行星在没有被“撕”得粉碎之前含有相当多的水。

计算显示,在G D 61变成白矮星之前,曾围绕其运行的这颗行星直径至少为90公里,其中水的质量约占26%。与之相比,地球要“干燥”得多,水的质量在地球上只占0 .023%。

这是第一次在太阳系外的岩体中找到水存在的证据,因此对搜寻外星生命以及宜居星球具有重要意义。

天文学家普遍认为,大约60亿年后,我们的太阳会塌缩并演化成白矮星。因此,这次发现在某种程度上描画了太阳与地球的明天。60亿年后在远处观测太阳系的外星天文学家或许同样会说,这里曾经有一颗富含水分的宜居行星。